• +6012-6268490
  • hey@thegblog.org

Uncategorized

Child Marriage & Teen Pregnancies: Addressing the Root Causes, Not the Symptoms

thegblogteam No Comments
The G-Blog’s forum on Child Marriage: Setting Our Children Up To Fail was held at the recent Art For Grabs at Urbanscapes House, Kuala Lumpur. The conversation that flowed from the forum was incredible. The combination of speakers, topped off with a clearly invested audience, proved the forum to be successful in all the ways the team had imagined it to be when they cracked their heads together and decided to do another one this year.
 
For those who did not follow the event, the speakers were (in no particular order): Parti Pribumi Bersatu Malaysia (PPBM) youth leader Syed Saddiq Syed Abdul Rahman, DAP lawmaker YB Teo Nie Ching, former Terengganu mufti and chief Shariah judge, Datuk Ismail Yahya, and Vice President of Voice of the Children Dr. Hartini Zainudin. It was a great blend of youthful opinions and experiential wisdom.
 

Understanding the definition of a “child” and “maturity”

Before we start, I must pose to you this question – how do we define a ‘child’? Just take a second to think about the question, when did you cease to become a child and become a woman, or a man?
 
Under the Child Act 2001, a “child” means a person under the age of 18, or, if in relation to a criminal proceeding, means a person who has attained the age of criminal responsibility as prescribed in section 82 of the Penal Code. The age of criminal responsibility under the said Code is 12 years old. Under Malaysian civil law, it is illegal for a girl to get married if she is below 16 years old; under the same law, she can be legally married at 16 with the permission of the state minister. Under Syariah law, however, the laws are more ambiguous and circumstantial, with Syariah judges holding the power to provide consent to marriages below the age of 16. So 12, 16, or 18 – at what age do you cease to become a child?
 
The purpose of this question is to set context for this discussion.
I think it is extremely pertinent to note the difference between teenage pregnancy, teenage marriage, “child” pregnancy, and “child” marriage. Each of these scenarios may very well exist in silos independent of the other – and it all depends on how we define the word “child”. The question of a person’s “maturity”– one that was posed several times to the speakers – could not seem to garner a universally agreed definition. Saddiq offered his views, saying it is subjective and dependent on a number of factors, to which I agree.
 
It is interesting to note that half a century ago, girls at the age of 15 were already married off and already started bearing child at 16 years old, sometimes younger. One could rationalise that the mental state of women back then were drastically different than the women now. At 14, most were already trained at domestic skills and housekeeping duties, preparing them to fulfil their sole purpose in life as a home maker – a societal norm that was a lot more entrenched back then.
 
Arguably, perhaps due to the expanding average life span of an individual, as well as the increase in educational and economic opportunities presented to women, we find that nowadays women are discovering that there are an increasingly varied ways to live one’s life, not just as mothers and wives, but also as a career-oriented individuals with personal goals and aspirations.
 
So what exactly are the harms of early pregnancy and marriage? We can attempt to explore this question from a myriad of angles. At the forum, a question was asked by a researcher from the University of Nottingham: “has there been any research or attempt at research done to provide insights unto the medical harms of early pregnancy?”
 
This question piqued my interest. With the objective of providing a well-informed and balanced opinion, I set out to do some light research. The conclusion I drew was this: it is a difficult question, one that has been debated many a time in the process of constructing public policy. While there is a general consensus that girls between the ages of 13-15 are more predisposed towards fatal pregnancy outcomes due to gynecological immaturity, the evidence is wide and varied for those aged 16 and above due to external factors.
 
You can see why this would be a difficult question to answer – factors such as the mother’s physical and nutritional health, access to clean facilities and modern medical services (which would be lower in developing or third world countries) play a part in affecting low birthrates, preterm, and neonatal and maternal mortality. In most research papers I came across, the results always contained a caveat of external circumstantial factors, such as the ones mentioned above.
 
From a psychological perspective, I believe most of the mental and emotional problems faced by teen mothers are due to an inadequate support system, lack of opportunities, societal stigma, and undue pressure. We need to ask then – is the baby the cause of the psychological implications? Or is it the absence of economic and emotional support from her husband, family and society the cause of this stress?
  
More so than anything, this points to the most salient implication of socioeconomic risks and disadvantages that teenage mothers face. Low educational achievement, socioeconomic deprivation, poor transition to work from school, sexual abuse, and drug abuse are some of the factors stemming from teenage pregnancy. In these cases, one needs to ask – would she not have had her baby, had she known of these risks? Another question would be, had she known the full risks, but had a support system and a supportive partner, would she have thrown away the baby?
 
If a mother is left to defend for herself and her baby alone should her young husband leave her (which happens in a significant number of cases), what are the available avenues that she can turn to? Dr. Tini so aptly also questioned the absence of census on divorce rates. We have the statistics for marriages below the age of 18; why don’t we have the divorce statistics?
 
In addition to asking why does teenage pregnancy happen, we should also be asking why aren’t the fathers of these children being held accountable?
 

Is early marriage the solution to pregnancies out of wedlock?

 
Dato Ismail stated that in most Shariah court cases, the application for child marriages are usually made by parents when their daughters are impregnated out of wedlock. This is due to the societal and religious stigma attached to sex outside of marriage, and is driven by the belief that by marrying their daughters off, they might somewhat salvage their family name and dignity. YB Teo also stated that this is a similar issue faced by the non-Muslim communities as people feel that child marriages are the solution to the increasing numbers of teen pregnancy and baby dumping cases.
 
So if such a mindset pervades the very core of our society – our family structure – will implementing a blanket ban work if we do not address the root causes of this issue?
 
In Malaysia, the legal age of consent is 16 years old. Below 16, it is considered statutory rape, regardless of whether there was consent on the part of the girl. Here, I would like to share a piece of information gathered through my conversations with various female friends and acquaintances. It may startle some readers to know that: many girls have their first encounter with sex below the age of 16. This includes current working class professionals and business owners, whose backgrounds vary as widely as a politician’s opinion in a week.
 
From this, I can only comment on the law of nature; parliamentary law may dictate one thing, but if it goes against natural instincts or tries to inhibit the demands of a free market, humans will find a way to get to it, one way or another. So then, how do we stop teen pregnancy? We surely cannot stop teens from having sex – not even in (or perhaps especially in!) religious schools, boarding schools or rural areas.
 
What this means is that raising the age of marriage still will not solve the issue of teenage pregnancy, as YB Teo observed. Even a look at our statistics on child marriages shows a gaping flaw in our system. According to the 2000 Population and Housing Census, it was revealed that 6,800 girls under the age of 15 were married, with Selangor recording the highest number, followed by Sabah. Malays recorded the highest incidence of child marriage at 2,450, followed by other bumiputeras 1,550, Chinese 1,600, Indians 600 and others 600. There is a clear discrepancy between the law and implementation – how do such numbers exist?
 
While implementing a blanket ban on marriages below of 16 for both Muslims and non-Muslims may be a commendable move forward, it has to be complemented with a sustainable education strategy. For some rural folk, marriage is the only way out of poverty, a chance at a better life. Surely, these should not be aspirations for marriage! Yet, this belief holds true for many of them – more true than we urban folk could ever appreciate.
 
My greatest ask for us to function as a conscious society, is to identify the root cause of a problem and address it, instead of merely addressing the symptoms; we should not merely snip off the branches of a toxic organism, yet leave the roots to grow deeper. We need to ask the right questions: Why are we cultivating a society which villainizes sex outside of marriage, yet allows a rapist to marry his victim? Why is poverty so pervasive in parts of our nation that a young girl would believe she’d have a safer and more secure future by being married off to an older family friend? Why do we legally allow sex at 16, but provide no sexual education during the pubescent years leading up to that age?
 
To protect children, we must empower them. To empower them, we must educate them (I got this line from the Talisman Project, who came up on stage shortly after the forum ended). The key here is not just to provide a more comprehensive sex education to boys and girls, but also to educate a woman on her rights and opportunities in life, as well as provide sufficient support system to wives, mothers as well as children born out of wedlock.
 
Societal issues are not black and white – they cannot be resolved by attempting to cure the symptoms only. Let’s dig deep and keep the conversation going.

Disuruh Berkahwin Dengan Perogol Adalah Perkara Paling Teruk

thegblogteam No Comments

Penterjemah: Fathanah Rafee

Saya pasti bukan saya seorang sahaja yang tersedak minum kopi apabila membaca tajuk akhbar: “Marriage isn’t the worst thing for rape victims (Perkahwinan bukan perkara yang paling teruk untuk mangsa rogol.)”

Peguam syariah, Faiz Fadzil, berkata di dalam satu forum tentang Undang-Undang Keluarga Islamik di Cheras bahawa ianya penting untuk mahkamah syariah menyeimbangkan hak mangsa dan juga anak hasil daripada kes rogol yang masih belum dilahirkan. Dia berkata, untuk mangsa rogol mengahwini perogol mereka, ianya bukanlah satu pilihan yang teruk. Namun, dia menambah, syaratnya perlulah bahawa kedua-dua pihak mahu berkahwin dengan satu sama lain.

Saya membayangkan bahawa ini pasti kelihatan seperti satu penyelesaian yang bijak untuk Faiz.

Maaf tapi ini bukan caranya. Menggalakkan mangsa rogol yang muda untuk mengahwini perogol mereka adalah perkara paling teruk sekali yang seseorang boleh lakukan.

Bagaimanapun, kita harus mengakui bahawa ‘common sense’ bukanlah sesuatu yang biasa pada masa kini, jadi marilah kita membongkar kenyataan tersebut dan meneliti bagaimana saranan ini boleh mendatangkan pelbagai masalah.

Statutory rape’ atau rogol berkanun didefinisikan sebagai persetubuhan antara lelaki daripada mana-mana peringkat umur dan perempuan di bawah umur 16 tahun, dengan atau tanpa persetujuan pihak perempuan. Dalam kes ini, lelaki tersebut dianggap telah melakukan satu kesalahan walaupun perempuan tersebut kelihatan bersetuju dengan tindakan seksual tersebut. Ini adalah kerana undang-undang mengakui hakikat bahawa seorang lelaki dewasa mempunyai  tahap kawalan yang tidak setara dengan gadis di bawah umur. Walaupun kawalan tersebut tidak ditunjukkan secara fizikal, seorang lelaki dewasa adalah lebih berpengaruh dalam menekan gadis bawah umur untuk bersetuju dengan keinginannya, termasuklah untuk melakukan sebarang tindakan seksual, apabila jarak umur dan pengalaman kedua-dua pihak diambil kira.

Apa yang kita perlu akui ialah kawalan atau ‘undue influence’, seperti dipanggil undang-undang, bukanlah sesuatu yang hanya dialami oleh seorang gadis berusia 16 tahun. Ianya wujud setiap kali dua individu memasuki apa-apa jenis hubungan sekalipun, di mana satu pihak adalah lebih dominan daripada pihak yang lain, dan mempunyai kapasiti untuk mempengaruhi keputusan dan kelakuan kedua-dua belah pihak.  Hal ini menjadi lebih teruk apabila gadis tersebut, termasuklah mereka yang berusia 18 tahun, masih lagi sangat muda, mudah terpengaruh dan mungkin tidak mempunyai pengetahuan seksual lebih daripada apa yang telah mereka tonton di kaca televisyen.

Malah, permainan kuasa atau ‘power play’ ini juga wujud dalam hubungan kekeluargaan, antara ibubapa dan anak perempuan, contohnya, di mana ibubapa mempunyai kapasiti untuk menimbulkan perasaan bersalah dalam diri anak perempuan mereka atau mempengaruhi dia untuk membuat sesuatu keputusan yang mungkin akan memanfaatkan keluarga mereka dan membuatkan anak perempuan percaya bahawa keputusan itu adalah yang terbaik untuk dirinya. Masih ingatkah kamu terhadap bidang ijazah di universiti yang terpaksa kamu ambil kerana dipilih oleh ibubapa, walaupun kamu tidak mempunyai minat langsung dalam bidang tersebut? Ya, keputusan seperti itu.

Ini membawa saya kepada hujah saya: konsep persetujuan atau ‘consent’ di sini adalah amat bermasalah. Saya tidak mengatakan bahawa mereka yang berusia 18 tahun adalah jahil dan tidak mampu untuk membuat apa-apa keputusan dalam kehidupan mereka. Akan tetapi, fikirkan perkara ini: gadis 18 tahun ini telah menghabiskan seluruh hidupnya diberitahu bahawa seks itu adalah satu pantang larang dan dia telah melakukan dosa besar dengan kehilangan harga dirinya apabila melakukan hubungan seks dengan seorang lelaki di luar perkahwinan. Dia juga mungkin tidak pernah berbincang tentang hubungan seksual dengan orang yang lebih dewasa yang boleh menerangkan kesan-kesan emosi dan psikologi selepas hubungan intim tersebut.

Apa yang saya ingin katakan ialah kita tidak boleh mengharapkan individu berusia 18 tahun ini untuk memahami sepenuhnya tahap dan kesan daripada keputusan ini yang sistem pendidikan selama 12 tahun tidak pernah kisah untuk mengajarnya. Satu-satunya norma masyarakat yang telah diajar kepadanya adalah untuk berasa tidak suci, bersalah dan malu dengan dirinya sendiri – semua ini akan membuatkan dia percaya yang dia perlu menebus kesalahannya dengan tuhan (dan/atau keluarganya) dengan mengahwini lelaki yang telah melakukan hubungan intim dengannya. Malah, sesetengah wanita dalam usia awal 20an masih bergelut dengan masalah keintiman dan seksual yang sama, semuanya kerana ketiadaan pendidikan seks di sekolah-sekolah kita.

Ini adalah sebab mengapa mengamanahkan gadis-gadis bawah umur (atau lelaki bawah umur) dengan satu keputusan yang sukar dan penting seperti ini bukanlah cara yang terbaik untuk mengatasi masalah ini. Pada dasarnya, kita tidak membenarkan atau menggalakkan budak-budak bawah umur daripada membuat sebarang keputusan besar dengan sendiri, sama ada keputusan perubatan atau sesuatu yang mudah seperti memilih sekolah mana yang mereka ingin pergi tanpa pengawasan orang dewasa. Kita tidak membenarkan mereka untuk memasuki sebarang kontrak dengan mana-mana pihak ketiga kerana takut mereka tidak memahami lumrah pertimbangan dan tanggungjawab kontraktual yang mungkin bangkit daripada perjanjian tersebut.

Akan tetapi, apabila hidup dia sendiri – yang mungkin akan dimusnahkan, dimanipulasi sepenuhnya dan diambil kesempatan – menjadi pertimbangan kepada kontrak perkahwinan ini, kita tidak kisah untuk melepaskan tangan dan membenarkan dia untuk membuat keputusan ini dengan sendiri. Ianya tidak masuk akal bukan?

Mungkin hubungan yang jujur antara orang dewasa dan bawah umur adalah tidak mustahil, tetapi peranan kerajaan dan sistem perundangan adalah untuk melindungi orang-orang yang lemah dalam masyarakat kita, dan kita perlu berhati-hati dan tidak membenarkan anak gadis kita pergi kepada lelaki yang mungkin telah menggunakan ‘hubungan’ tersebut untuk ‘grooming’ atau mencorakkan gadis tersebut sebagai makhluk seksual yang mereka ingin lihat di ranjang.

Grooming merupakan terma yang merujuk kepada perlakuan mesra oleh seorang dewasa dengan membina hubungan emosi dengan kanak-kanak atas tujuan penderaan seksual, eksploitasi seksual atau penyeludupan manusia. Hubungan ini biasanya wujud secara sulit, dan apabila kanak-kanak itu diasingkan daripada persekitarannya, pelaku kesalahan ini akan mula menjadikan hubungan ini seksual dengan proses desensitisasi yang berlaku melalui percakapan, perkongsian gambar-gambar lucah dan juga meraba di tempat-tempat tidak sepatutnya. Jika anda tidak tahu, sexual grooming terhadap kanak-kanak merupakan satu masalah yang serius di Malaysia dan sudah terdapat kempen yang berusaha untuk menjadikan perlakuan ini sebagai salah di sisi undang-undang selepas satu operasi penyamaran yang dilakukan oleh sekumpulan jurnalis membongkarkan sejauh mana teruknya kegiatan ini.

Oleh itu, bolehkah kita mempercayainya apabila seorang mangsa rogol bawah umur menyatakan kesanggupannya untuk mengahwini perogol tersebut bahawa mangsa tersebut benar-benar faham akan kesan dan akibat daripada pilihan itu dan tidak ditekan oleh mana-mana pihak untuk memilih keputusan itu? Adakah kita pasti ianya bukan hanya perasaan bersalah yang dirasai oleh mangsa dan cubaan dia untuk menyenangkan hati ibubapanya dan menyelamatkan mereka daripada berasa malu kerana mempunyai seorang anak perempuan bawah umur yang mengandung di luar nikah dan masih hidup bersama mereka? Atau kita pasti ianya bukan disebabkan rasa kasihan mangsa terhadap perogol ini yang telah memanipulasi dia untuk menjalinkan hubungan intim pada awalnya, kemudian berharap bahawa perkahwinan tersebut dapat melepaskan si perogol itu daripada hukuman penjara? Lebih-lebih lagi apabila perogol tersebut boleh melepaskan diri tanpa hukuman sekiranya perempuan tersebut mengahwininya dan kebarangkalian bahawa perempuan itu mungkin boleh menyelamatkan reputasi keluarganya jika dia bersetuju mengahwini lelaki ini. Itu satu tekanan luar yang besar kan?

Faiz berkata, “Sekiranya lelaki tersebut dijumpai bersalah dan dihukum atas kesalahannya, kecenderungan dia menolak untuk menggalas tanggungjawab ke atas anaknya (akibat daripada rogol) pada masa hadapan adalah lebih tinggi.”

Inilah maksud saya. Persetujuan perogol tersebut untuk mengahwini perempuan ini tidak bermakna dia akan kekal komited dengan tugas untuk menjaga anak tersebut, tetapi, lebih kepada dia mendapat jalan mudah untuk melepaskan diri daripada hukuman berat. Maka, siapakah yang akan ditinggalkan untuk menjaga anak tersebut sekiranya ayahnya menghilangkan diri pada masa hadapan? Ibunya, dengan pendidikan yang terhad dan kekurangan pengalaman bekerja (sejak dia mungkin menggunakan banyak masanya menjaga anak tersebut), akan bergelut untuk memberikan anak tersebut hidup yang senang. Malah, ibu tersebut juga mungkin akan bergelut untuk memastikan kehidupan yang selesa untuk dirinya dalam situasi ini.

Inilah anak yang sama yang Faiz kononnya begitu prihatin. Dia mengatakan, “Kita juga perlu ingat bahawa anak yang belum lahir ini mempunyai hak kepada pendidikan yang baik juga, dan ini adalah perkara yang sukar sekiranya anak tersebut lahir di luar perkahwinan.”

Apa yang kita sedang hadapi di sini adalah masalah dan cara penyelesaian yang tidak sepadan. Jika anda ingin menjaga kebajikan anak tersebut, caranya adalah dengan menggubal sistem kebajikan yang lebih baik di mana melaluinya, sistem pendidikan yang baik juga dapat diwujudkan. Jangan paksa dua individu untuk masuk ke dalam satu hubungan yang tidak pasti dan mungkin akan runtuh apabila mereka semakin dewasa dan mula mempunyai impian dan harapan mereka sendiri. Saya faham bahawa Faiz tidak mempunyai kuasa untuk menukar undang-undang sekelip mata, tetapi jalan penyelesaian ala kadar ini tidak akan memberikan keadilan kepada anak tersebut juga. Daripada menggalakkan kedua-dua individu ini untuk menjadi ibubapa yang baik untuk anak ini kerana berpandangan bahawa kedua-dua pihak ini sememangnya mampu untuk bertanggungjawab, mungkin lebih baik jika kita mengusulkan perubahan yang sistemik untuk menambahbaik perihal hak anak-anak ini.

Jika kita membenarkan usul yang disokong oleh Faiz ini, ia bermaksud kita mungkin merisikokan paksaan ke atas gadis-gadis muda untuk mengahwini lelaki yang telah merogol mereka tanpa persetujuan, atau lelaki yang telah menggunakan banyak waktu membentuk mereka sebagai mainan seksnya, untuk hidup di dalam rumah yang sama dan tidur di atas katil yang sama.

Ianya satu pengalaman yang sangat traumatik untuk seorang mangsa rogol untuk hidup bersama lelaki yang telah meragut maruah dan autonomi ke atas badannya, sebagai sepasang suami isteri di dalam rumah yang sama. Sekiranya mangsa ini dipaksa untuk mengahwini perogolnya, apabila dia semakin dewasa dan menyedari tentang banyak perkara dalam kehidupannya, dia mungkin akan membenci perogolnya dan perkahwinannya buat seumur hidup – itu sekiranya lelaki tersebut belum lagi meninggalkannya dan anaknya pada waktu itu. Oleh sedemikian, bolehkah kita bergantung harap pada “pilihan” dan “kesanggupan” dalam situasi ini? Tidak, kita sama sekali tidak boleh.

Akhir sekali, kita mesti tahu bahawa perkahwinan bukanlah satu kebaikan universal dan semestinya bukan satu-satunya jalan penyelesaian kepada semua masalah sosial yang kita hadapi kini. Dalam konteks masyarakat patriarki yang secara lumrahnya tanpa adil mengutamakan kedudukan golongan lelaki di dalam sesebuah keluarga, saya faham mengapa seseorang daripada jantina tertentu berasakan bahawa perkahwinan bukanlah satu perkara yang amat teruk. Kebiasaannya, bukan mereka yang perlu berputus asa terhadap karier mereka dan mengutamakan hal-hal rumahtangga akibat dilahirkan dalam jantina tertentu. Mereka juga tidak diharap untuk menggalas tanggungjawab untuk memasak, mengemas dan menjaga anak mereka selepas hari yang panjang di tempat kerja sementara pasangannya duduk dan menonton televisyen.

Oleh itu, terdapat perkara-perkara di dalam sebuah perkahwinan yang kita perlu nilai secara objektif. Fikirkan soalan ini: sekiranya remaja ini dipaksa untuk berkahwin, dengan anak yang baru lahir, apakah kebarangkalian untuk dia kembali semula ke sekolah demi mengejar cita-cita? Kita semua tahu jawapan kepada persoalan tersebut.

**Artikel dan gambar ini diterbitkan buat pertama kali di Free Malaysia Today dalam bahasa Inggeris.

1

Get in Touch!

We're fun to talk to. We promise!